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谷歌想和军方做生意,但它的许多员工并不这么想

发布日期:2019-11-24
11月初,来自美国军工综合体的数十名专家,包括高级军官、国防合同执行官和智囊团顾问,聚集在距离国会大厦几个街区的一家酒店,讨论人工智能软件。当所有人都在吃午饭时,Jack Shanahan将军,联合人工智能中心JAIC的负责人,也就是众所周知的“Jake”,穿着制服坐在舞台上,和两个穿着西装的平民聊天:谷歌前首席执行官埃里克•施密特(Eric Schmidt)和首席法律官肯特•沃克(Kent Walker)。

与一名高级军官的出现对谷歌来说是一次政变。在过去的两年里,该公司及其母公司Alphabet Inc.因不够爱国而受到无情的批评。其明显的违规行为:其一,2017年决定在北京开设一个人工智能实验室,当时美国许多人已经将人工智能的发展视为与曼哈顿项目同等重要的国家优先事项。二是2018年的决定,面对员工的压力,退出政府秘密项目Maven,该项目使用商业人工智能软件分析军用无人机的图像。

3月,参谋长联席会议主席小将军约瑟夫·邓福德(Joseph Dunford Jr.)向参议院专家组抱怨说,谷歌“间接使中国军队受益。”然后,7月,特朗普总统最著名的硅谷支持者彼得·泰尔(Peter Thiel)致电谷歌“看似叛国”,并暗示它已经被中国间谍渗透。第二天,特朗普或多或少地赞同了这一观点,在推特上称赞泰尔并承诺进行调查。 (政府当局稍后对此表示反对,称它对Google在中国的工作没有任何担忧。)

曾经有一段时间,谷歌可能已经把它在华盛顿的不受欢迎作为一种荣誉徽章。但是该公司现在正迈入中年,年收入达到1400亿美元,并且希望扩展到新的业务领域。军事合同吸引了Google的领导层。在Google的领导下,国防工作是在价值2000亿美元的云服务市场上开展更多业务的重要垫脚石。 Google更为理想主义的员工对此感到震惊,并看到该公司逐渐摆脱了过去的“不要作恶”的思想。

在离开Maven几个月后,Google拒绝竞标价值100亿美元的JEDI合同。 (免费的《星球大战》参考号代表了“联合企业防御基础结构”。)但是,它正在努力修复与国防部的关系。今年春季,其云计算部门的高管在华盛顿举行了一系列晚宴,邀请了国家安全机构的现任和前任员工。 “他们的信息是,‘我们说唱不好。我们希望与您合作,’”战略与国际研究中心的James Lewis和晚宴嘉宾说。 Google还投放了一个超级碗广告,突出显示了搜索引擎功能,可以帮助退伍军人找到工作。

沃克在舞台上坐在沙纳汉将军旁边,继续进行魅力攻势,讲述他在军事基地成长的经历,并对任何人都会质疑雇主对国家安全的承诺表示沮丧。他说:“这是一项针对离散合同的决定,”他指的是Google退出Project Maven。这不是“关于我们与美国国防部合作的意愿或历史的更广泛的陈述。” Google拒绝根据本文对沃克或其他高管的采访,该访谈是基于对十名现任和前Google员工以及20人的采访而得出的。接近军方在AI方面的工作,以及其他公司的其他军事承包商和维权人士。

Shanahan自称是五角大楼,并表示整个五角大楼对Google感到满意,这是军事人物私下回响的信息。国防部的一位高级官员说,该公司正在积极追逐JAIC签发的合同。但是不信任仍然存在。该公司部分员工处于公开叛乱状态,高级军官担心Google容易受到压力。在通过交谈时,军官开玩笑说要取消其Gmail帐户以避免帮助敌人。参议院一名助手说:“我不知道他们会为谁实施国防项目。”他担心Google员工对美国政府的支持不足以使其可靠。 “坦率地说,我不信任他们。”

追溯到特朗普的任何新颖的政治争议都很容易,但是Google在2016年大选前一年半达到了一个微妙的转折点。 2015年4月23日,Amazon.com Inc.首次披露了其云计算部门的财务业绩。该公司在一个季度财务报告中表示,亚马逊网络服务实现了16亿美元的收入,年增长率为50%,比亚马逊零售业务的利润要高得多。

当时,Google几乎所有的收入都来自广告。它对自动驾驶汽车和智慧城市的未来主义尝试尚未产生很多收入,其更野性的项目(如治疗死亡的项目)基本上被美化了科学实验。一些资深的Google员工将Amazon的云计算公告形容为提醒人们,该公司应在所有方面领先于公司。

云计算涉及建立巨型数据中心和开发软件,以帮助大型组织自动分类,共享和分析数据。自1990年代后期以来,Google一直在开发这种软件,当时创始人Larry Page和Sergey Brin开始编写算法来为其搜索引擎创建网页索引。多年来,该公司专注于AI,这一趋势在2015年加速发展,曾一度将技术称为“比火或电更深刻”的Sundar Pichai接替Page担任首席执行官。


次年,Google成立了自己的Cloud AI部门,聘请了斯坦福大学的计算机视觉专家李飞飞等知名科学家,以推动这项技术对众多行业至关重要。 Google Cloud高管将美国国防部及其7,000亿美元的年度预算视为潜在的重要客户,这是一种信号,表明它可以构建的不仅仅是免费搜索引擎和基于Web的电子邮件软件。

另一方面,许多Google员工越来越反对任何形式的政府合同,特别是在特朗普暗示他可能建立穆斯林注册机构之后,就职后发布行政命令,拒绝少数人进入大多数是穆斯林国家。员工签署了承诺,将不帮助建立任何技术来打击移民。他们赶赴公众抗议。布林出现在旧金山国际机场的一次示威活动中,皮查伊也很同情。 “这是您永远不能妥协的事情,”他在2017年1月30日的一次抗议中对2,000名员工说。

即使Google高管对公众反对白宫的移民政策表示反对,该公司的云部门仍在重新设计其基础架构,以期赢得军队的胜利。一项重大挑战是Google将其所有数据中心集成到一个系统中。这对于支持其搜索引擎很方便,但是它使得处理机密政府数据变得不可能。美国通常需要一种称为气隙的计算架构,该架构涉及物理隔离的服务器,这些服务器编写了软件,因此不会与更广泛的网络进行交互。当亚马逊在2013年赢得一项大型CIA合同时,它会将代理商数据与其他客户的数据分开。

据一位从事此工作的人士说,改造Google的云以实现空气隔离是一项劳动密集型过程,涉及数十个不同的团队。这些变化没有内在的争议,但是一些雇员反对这样做以建立军事伙伴关系。少数几个高级Google工程师-九人组-拒绝参加该项目,为更广泛的起义奠定了基础。

当Maven项目的详细信息于2018年1月开始在整个公司范围内泄漏时,就会发生这种情况。最初,该项目是在不公开的情况下和仅限员工使用的Google+页面上讨论的。 (Google于4月关闭了备受争议的消费者版本的社交网络,但仍保留了内部商务通信版本。)然后,Google Cloud的网站可靠性工程师Liz Fong-Jones在内部帖子中询问是否军方可能会使用Google的软件来帮助策划对特定个人或团体的无人驾驶飞机袭击。员工之间的愤怒很快。方琼斯拒绝置评。

谷歌试图通过平息监视镜头来解决问题,而无助于做出战斗决定。高管们还提到了Maven合同的价值很小,约为900万美元。但随后科技博客Gizmodo的报道显示,谷歌预计来自Maven的收入最终将达到2.5亿美元。工程师检查了这些代码后,发现了用于识别汽车的软件产品线,他们将其解释为Google确实在帮助打击战斗的证据。


Google和军方坚持认为Maven不是武器计划;最近,沙纳罕(Shanahan)说,涉案的无人机甚至没有武装。但是,当时该公司的计算机科学家杰克·普尔森(Jack Poulson)表示,这些否认毫无意义,因为该程序产生的情报可能有助于作战行动。 “公司的观点是没有致命的影响,” Poulson说。他说:“此后,目标岗位发生了变化。”他补充说,高管随后辩称,更好的数据将减少冲突局势中的人员伤亡。

关于Maven的辩论为Pichai对AI的狂热热情带来了更多的审查。员工开始指出-在内部留言板中,有时甚至在Twitter上的公众中-人工智能在用来确定谁应该向银行贷款,对公众进行监视或对不同人的数码照片进行分类时可能出错的所有方式肤色。他们看到Google的最初理想任务是“组织世界信息”,以换取更多佣金。

冲突主要集中在公司的云计算部门,该部门的财务激励不同于消费者业务。 “问题是,您的用户是谁?”梅瑞迪斯·惠特克(Meredith Whittaker)说,他在Google工作了十多年,并成为其最猛烈的批评家之一。 “在搜索过程中,用户是个人,谷歌的声誉围绕着将用户放在第一位。现在,对于基础设施业务(这是云业务),用户是石油和天然气公司,用户是国防部。到2018年4月,已有4,000人(约占全职员工总数的5%)签署了一份谴责Maven的请愿书。一个较小的数字辞职了。

Google试图安抚员工,但不退缩五角大楼。职员和国防部代表举行了一系列会议。惠特克(Whittaker)向Maven提出道德异议时,有两个参加其中一个的人回想起一场争吵。 Google的其他员工开始为该程序辩护。看着一个潜在的承包商辩称,国防合同的道德对于五角大楼的工作人员来说是新的。一位与会者回忆说:“这对每个人来说都是超级尴尬。”惠特克拒绝对任何内部会议发表评论。

公开地,谷歌向持不同政见者投降,于2018年6月宣布一旦合同到期,它将停止在Maven上的工作。那年晚些时候,它宣布将不再追求价值100亿美元的云计算合同JEDI。亚马逊,微软和甲骨文在业务上展开了激烈竞争,微软于2019年10月赢得了这项业务。

目前尚不清楚谷歌是否会提出认真的出价,因为谷歌现在表示它缺乏大多数竞争对手已经获得的安全认证。但是,该决定的正式原因(即JEDI可能违反其道德原则)加强了批评者对Google的看法。参议院武装部队委员会参议员,美国陆军老兵阿肯色州的共和党参议员汤姆·科顿抱怨说:“他们基本上是默默地吸收了一部分劳动力。”

Cotton说,自从退出Maven以来,他的办公室已经与Google进行了沟通,但他认为,鉴于其内部动态,该公司不能令人信服地承诺承担其他军事合同。他认为,民间机构也应避免与Google打交道。他说:“我要告诉他们转过身去,滚蛋。”

其他公司似乎已经将这种威胁放在心上。员工抗议活动在科技园区已成为常事,但大多数大型公司选择忽略任何反冲,而不是取消对政治敏感问题的工作。亚马逊仍然向执法部门提供面部识别软件,微软并未退出为士兵建造增强现实头盔的计划。对于Google竞争对手的高管来说,它对Maven抗议者的反应是关于不该做什么的警告。

到今年夏天,谷歌的抗议运动已经显示出紧张的迹象。今年7月,惠特克(Whittaker)和另一位杰出的批评家克莱尔·斯台普顿(Claire Stapleton)宣布,他们将在各自抱怨公开报复内部评论家之后离开公司。 (当时的惠特克当时在非营利组织AI Now工作,专注于与技术有关的道德问题。)Google否认了这一指控,并表示一直在进行技术和道德辩论。然而,其管理层采取了许多措施来抵制员工的抗议活动,甚至制定了新的指导方针,以阻止工人谈论办公室的政治。

这造成了进一步损害Google及其员工其余部分之间的信任的影响。该公司在11月表示已解雇了一名雇员,原因是该雇员向媒体泄露了有关同事的详细信息,并因滥用内部数据而另两名雇员被请假。但是内部消息人士称,纪律处分是惩罚员工活动家的一种方式。

Google内部的活动人士普遍怀疑它会继续秘密进行这项工作。员工试图唤起人们对可能获得政府合同的,由Alphabet支持的初创公司的关注,并试图在开始工作之前切断某些工作。今夏,《彭博商业周刊》(Bloomberg Businessweek)记者询问一名员工激进主义者,谷歌是否计划响应美国海关与边境保护局(US.S.这位知情人士说,谷歌的激进分子甚至都不知道CBP项目。谈话后不久,一群员工在Medium上开设了一个帐户,并以CBP提案为由发了一封公开信,要求该公司不要签订此类合同。信中写道:“我们只需要看一下大屠杀期间IBM在与纳粹合作中所扮演的角色,就可以了解技术在使大规模暴行自动化中可以发挥的作用。”最终,约有1500人在Google上签名。该公司和美国海关边防总署目前处于休战期,据一位参与调查的员工称,激进主义者希望谷歌在试点期满时向谷歌施加压力,要求他们拒绝商业产品。工人还开始向公司施加压力,要求其停止与化石燃料行业合作。

Google的领导层尚未直接回复这些电话。取而代之的是,该公司引入了规范AI的道德原则,其中包括承诺不将其用于“主要目的或实现是要造成或直接造成人员伤害的武器或其他技术”。它还成立了小组来审查该技术。由施密特(Smidt)领导的五角大楼赞助的国防创新委员会上个月发布了自己的AI原则,该原则与Google密切相关。

普尔森于2018年9月离开公司,他表示,这些AI原则清单以及对它们进行辩论的董事会永远都是不够的,因为他们将Google与军方的工作视为可以通过一些技术调整加以解决的方法。就像今天硅谷面临的许多最棘手的问题一样,谷歌与军方的关系并不取决于其先进技术的构建方式,而是取决于决定其使用方式的价值观。

像Poulson这样的激进主义者似乎几乎没有机会让Google的领导人(包括Pichai,Page和Brin)接受他们的观点。在华盛顿举行的活动中,首席法律官沃克说,谷歌正在寻求更高的安全认证,以便可以与国防部在其他项目上更加紧密地合作。他说:“我想清楚。” “我们是一家自豪的美国公司。”
 
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